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Dimitar Sasselov: cercare la vita sulle super-Terre

28.10.2012

"Le Scienze" nel prossimo numero di novembre propone a richiesta, il libro "Un'altra Terra" di Dimitar Sasselov (Димитър Д. Съселов), professore di astronomia alla Harvard University e direttore dell'Harvard Origins of Life lnitiative. Nato in Bulgaria nel 1961, Sasselov collabora con la missione Kepler, un satellite che dal 2009 viaggia alla ricerca di pianeti extrasolari simili alla Terra.

La nostra solitudine cosmica ha iniziato a vacillare a metà degli anni novanta, quando è stato scoperto un pianeta in orbita a una stella simile alla nostra. Faceva parte della nascente famiglia di mondi lontani dal sistema solare, i cosiddetti esopianeti, che oggi conta oltre 800 membri e circa 2000 candidati in tutta la Via Lattea, la nostra galassia.

Abbiamo vacillato ancora di più nel 2005, anno in cui è stata scoperta la prima super-Terra, ovvero il primo esopianeta di una classe molto promettente per lo sviluppo di forme di vita, come spiega Dimitar Sasselov in Un'altra Terra, il libro in edicola con «Le Scienze» di novembre. Per ora è stata identificata quasi una trentina di questi pianeti rocciosi poco più grandi del nostro, fino a dieci masse terrestri, in orbita nella zona abitabile, cioè a una distanza dalla propria stella che permetta la formazione di acqua allo stato liquido, la culla della vita per come la conosciamo.

Dimitar SasselovAnche se questi giganti rocciosi non abitano il sistema solare, per Sasselov, professore di astronomia alla Harvard University e direttore dell'Harvard Origins of Life lnitiative, sono molto comuni nei sistemi planetari sparsi per la galassia e, grazie all'intervallo di massa indicato prima, potrebbero avere un'atmosfera stabile e un'attività tettonica. Queste caratteristiche, insieme alla possibile presenza di acqua liquida, fanno delle super-Terre obiettivi cruciali per la ricerca sia di un'altra Terra sia di forme di vita extraterrestri, due tasselli che ancora mancano per completare la rivoluzione copernicana, come argomenta l'autore.

Se nel 1543 Copernico aveva dimostrato che la Terra è un pianeta come tutti gli altri rispetto a quelli del sistema solare allora conosciuti, ai suoi eredi intellettuali di oggi non basterà trovare un pianeta uguale al nostro in orbita attorno a un'altra stella. Questa scoperta dovrà andare di pari passo con la scoperta di vita su quella nuova Terra, fossero anche microrganismi. Solo a quel punto potremo dire di aver raggiunto la vetta più alta dello spirito copernicano. Ma riconoscere tracce di vita extraterrestre non sarà facile, come suggeriscono le scoperte che arrivano dalla biologia sintetica, un campo di ricerca relativamente giovane definito da Sasselov come la "sintesi di sistemi biologici che in natura non esistono in quanto tali e l'uso di questo metodo per comprendere meglio i processi della vita".

Da questo punto di vista, la biologa sintetica riguarda più la chimica che la biologia, e "suggerisce che una biochimica alternativa sia possibile, e che possa essersi sviluppata indipendentemente su altri pianeti (o sulla Terra)". Le firme della vita che andremo a cercare potrebbero dunque non essere quelle che firmano la vita sulla Terra. Dovremo considerare biochimiche diverse, testate paradossalmente qui sulla Terra sulla base dei diversi ambienti planetari rilevati dagli astronomi.

In fondo, come argomenta l'autore, per metà della storia della vita sulla Terra l'atmosfera non è stata quella che osserviamo oggi, perciò sarebbe incauto pensare che tutte le forme di vita condividano la nostra stessa storia biochimica. Ancora è presto per sapere se la nostra solitudine cosmica è destinata a cadere. Basta però considerare un dato: ci sono 100 milioni di pianeti abitabili simili alla Terra nella nostra galassia. È difficile credere che là fuori non ci sia nessuno, fosse anche un microbo.


Dimitar Sasselov: How we found hundreds of Earth-like planets



Dimitar Sasselov - Planetary Architectures: From Interior Design to Urban Planning


Fonte: Le Scienze



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